Une brève histoire de Potosí et Cerro Rico

Bolivia, miners and the man-eating mountains in Potosi (Mars 2019).

Anonim

La ville coloniale des hautes terres de Potosí est surtout connue pour ses visites minières souterraines, où les mineurs acceptent avec empressement les cadeaux d’alcool et de dynamite avant de permettre aux touristes de voir les conditions épouvantables de leur lieu de travail mortel. Mais ce que beaucoup ignorent, c'est que cette ville était autrefois l'une des zones urbaines les plus grandes et les plus riches du monde. Ce sont les énormes quantités d’argent exploitées du Cerro Rico voisin qui ont financé l’Empire espagnol dans leur mission de colonisation du Nouveau Monde.

La région de Potosí était à l'origine habitée par les peuples indigènes Charcas et Chullpas, qui vivaient dans une relative harmonie, fabriquant des objets en argent et en argile pour commercer avec les groupes ethniques voisins. Les Incas arrivèrent au XVI e siècle et conquirent rapidement les indigènes par la force militaire, les forçant à adopter un système d'esclavage, appelé mit'a, pour commencer à exploiter l'argent. La légende raconte qu'un empereur inca avait l'intention d'intensifier l'exploitation minière dans la région jusqu'à ce qu'il soit expulsé des profondeurs sous la surface par une voix en plein essor, l'avertissant que le précieux minerai était destiné aux "autres". Ils ont appelé leur ville Ptojsi, ce qui signifie "quatrième printemps" à Quecha, après la voix qui a jailli de la montagne ce jour-là.

La prophétie de la montagne est devenue réalité lorsque les Espagnols sont arrivés peu après et ont pris le contrôle de la région et de ses mines. Ayant appris que la région était riche en argent, ils ont adopté le système des mit'a et ont forcé les Incas et les autres habitants à rester dans une vie d’esclavage. Au fil du temps, les esclaves ont commencé à mourir du surmenage et de l'exposition à des gaz souterrains nocifs. Les Espagnols compensaient en important quelque 3000 esclaves africains par an pour les remplacer. Environ 30 000 esclaves au total ont été amenés, les survivants ayant ensuite migré vers les parties les plus chaudes du pays pour former ce que l'on appelle aujourd'hui la communauté afro-bolivienne.

À son apogée au 17ème siècle, Potosí (une fausse prononciation espagnole du mot Quecha "Ptojsi") était l'une des plus grandes villes du monde. Quelque 200 000 personnes l'ont appelé à la maison, ce qui était plus que Londres à l'époque. La population était un mélange d'esclaves, de mineurs, de commerçants, de nobles et d'aristocrates, entre autres, qui étaient presque tous présents pour soutenir directement ou indirectement le plus grand complexe industriel du monde. L’argent extrait du Cerro Rico représentait 60% de l’approvisionnement total du monde, une telle abondance que certaines rues auraient été pavées de barres d’argent. Cela a donné lieu à l'expression espagnole "vale un potosí" - qui vaut autant que Potosí - qui est toujours utilisée aujourd'hui. Un certain nombre de structures coloniales grandioses ont été érigées dans la ville autrement hasardeuse, la plus importante étant la Casa de Moneda (monnaie royale).

La première Casa de Moneda a été construite au 16ème siècle afin de fondre l'argent dans des barres et des pièces de monnaie avant d'être expédiée en Espagne. Au fur et à mesure que l'exploitation minière se développait dans la région, le bâtiment ne pouvait pas répondre à la demande. Une plus grande menthe a donc été construite au 18 e siècle. La nouvelle monnaie, qui existe encore de nos jours, est absolument immense et s'étend sur 15 000 mètres carrés (160 000 pieds carrés) et compte plus de 200 chambres. À la fin, il a été considéré comme le bâtiment le plus important de l'Empire du Nouveau Monde espagnol.

Mais la mainmise de l'Espagne sur le nouveau monde ne devait pas durer éternellement. Une guerre de 15 ans pour l'indépendance a vu Potosí changer de mains entre les forces royalistes et les forces de l'indépendance à plusieurs reprises. La guerre a finalement pris fin en 1825, à la suite de la proclamation de l'indépendance, mais Potosí a été laissé pour compte. Toutes ses richesses ont été expédiées en Espagne et la migration de masse a vu sa population diminuer à 9 000 habitants. Une augmentation de la valeur de l'étain, qui est également abondante au Cerro Rico, a connu une brève amélioration économique, mais elle a été brisée par la défaite de la Bolivie dans la guerre du Pacifique lorsque le pays a perdu son littoral et ses exportations efficaces. La guerre de Chaco qui a suivi a été tout aussi désastreuse, faisant perdre la vie à de nombreux Potosínos qui se sont battus jusqu'à leur mort dans le désert impitoyable.

En dépit de l'extraction continue des derniers gisements de richesses du Cerro Rico, Potosí est passée d'une rue pavée d'argent à l'une des grandes villes les plus pauvres de Bolivie. Selon Eduardo Galeano, journaliste uruguayen et auteur d' Open Veins of Latin Latin, environ six millions de personnes sont mortes de l'exploitation minière du Cerro Rico au cours de son histoire. Malheureusement, la quasi-totalité de cette richesse s'est retrouvée entre les mains des Espagnols, laissant à la Bolivie très peu de choses à montrer. De plus, le Cerro Rico devrait bientôt s'effondrer, ce qui va dévaster davantage l'économie fragile de la ville.